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与稻米有关的100万美元和1000万人的生活

岳巍 2019年08月09日

为“小农”提供低成本新型烘干机,以减少稻米的收储损失,四名学生因此成为全球大学生公益创业大赛“霍特奖”最年轻的优胜者。创立RICE INC,除了令东南亚农民能够从这一项目中受益,也标示着他们重新规划了自己的人生。

2018年9月,前美国总统比尔·克林顿在联合国总部向荣获第九届霍特奖的SunRice团队颁奖。

李茗哲、陈浩峰、郭晴恩和朱丽娅·凡纳赛,花了九个月时间,“得到”100万美元。

这是一个由四个年轻人书写的带着那么一丁点传奇色彩的故事。这个故事涉及东南亚地区重要的农作物稻米,涉及当前世界上最大的致力于社会公益的学生竞赛与众筹平台“霍特奖”(Hult Prize),更与智慧、责任、勇气与身体力行密切相关。

2017年12月,在伦敦大学学院的校园里,生物医学专业二年级学生李茗哲与陈浩峰看到第九届“霍特奖”的参赛者招募海报后,决定报名。那一刻,他们完全不会想到自己将成为这个竞赛有史以来最年轻的优胜者。陈浩峰说他们最初决定参加这个竞赛,并不是为了得奖,而是单纯地被竞赛主题吸引。

“霍特奖”的合作主办者,前美国总统比尔·克林顿为第九届“霍特奖”确定的主题是“利用能源力量,在2025年之前,改变1,000万人的生活”。陈浩峰说这个“挑战非常特别”,而这个“特别”则特别吸引了他与李茗哲参与其中。并且,志趣相投的合作者也很快就出现了,经济学专业的郭晴恩与统计学专业的朱丽娅·凡纳赛加入进来,四人团队成型,一起面对“挑战”。

针对竞赛主题,四个人先是在第一周有了各自的“想法”,之后就是集中在一起,确定团队将要提出的参赛项目。在这次聚会中,最初没有人能够使自己的“想法”完全令其他人产生共同兴趣,直到夜里12点之后,李茗哲提起自己不久之前看到的一篇文章。

那篇关于稻米收获后损失的文章提到的“难题”,成为团队的共同关注。陈浩峰回忆当时的情景时说,大家被文章中提到的欠发达地区稻米生产中会有高达30%的产量损失感到“震惊”。四个人确定,这就是他们应该去解决的问题和要面对的挑战。因为是要关注稻米问题,他们也就把团队名称确定为“SunRice”。

李茗哲与郭晴恩来自马来西亚,朱丽娅·凡纳赛来自老挝,陈浩峰于香港出生在越南长大,他们都与东南亚这个世界上重要的稻米产区有着割舍不断的联系,尽管在他们过往的生活经验中,其实并没有过与一线“小农”的太多接触。

现在,应对那个改变1,000万人生活的终极挑战之前,他们需要首先回答“是什么导致稻米生产会有如此高的损失”的问题。SunRice的机构伙伴国际水稻研究所(International Rice Research Institute)帮助他们找到答案。

李茗哲他们最终明白,在发达地区,稻米收获之后,通过功能强大的烘干机,以工业化方式快速干燥,便于储藏。在欠发达地区,稻米收获后,则依靠落后的传统晾晒方式,必然损耗严重。于是,问题的核心在于为欠发达地区的农民提供他们能够承担得起的稻米烘干设备或服务。

李茗哲他们一面进行项目细节设计,一面开始规划到欠发达地区稻米种植区域的实地调研。因为还是学生,调研只能安排在暑假进行,在暑假到来之前,他们通过参加规模较小的创业比赛来“赚钱”充当调研经费。陈浩峰透露他们总共赢了三四个比赛,李茗哲则确认他们总共获得了差不多20,000英镑的奖金。

依靠这些钱,SunRice团队有了2018年6月和7月在缅甸农村各为期一周的两次调研,陈浩峰透露选择缅甸农村为调研目的地,是因为国际水稻研究所已经在这里深耕多年。陈浩峰还记得6月中第一次去时,除了“当地的天气比英国好”,农民的贫困状况也令他印象深刻。那一次是四个人集体行动,而7月中旬第二次去缅甸时,他们就分为两组到不同的地区与当地农民深入交谈。“我们不只是想知道某一个地区的农民需要哪些帮助,而是想知道整个国家的农民遇到的难题。”

8月,SunRice团队第三次来到缅甸时,就真的带了一部烘干机,因为他们想要在9月的正式比赛中,能够告诉评审,“我们的想法,已经试过了,这个是可以用的。”在试点的村落,农民使用SunRice团队带来的烘干机,可以不再像以往一样完全依靠日照来晾晒稻米,这种工业化的方式可以将收获后损失减少到10%。而烘干后的稻米方便储藏,农民甚至可以等到米价上涨时再出售,从而增加收入。

这种烘干机的通常售价是10,000美元,农民购买的话,大概需要花30年时间来偿还因此产生的债务。而SunRice团队为整个村子装备的共用烘干机,可以为50个以上的农民提供稻米烘干服务,且收费低廉。

“每户农民一般会有10吨稻米需要烘干,我们的机器每次可以烘干5吨,每吨收费6美元。”李茗哲说,“这是一个很低的价格,他们完全可以承受。”

当地农民很高兴,因为他们没有想到之前第一次出现在村子里与他们交谈的年轻人,会在两个月之后真的带着这样的机器来帮助他们。

还有更令人高兴的事情发生,经历过校园初选、区域赛和半决赛之后,2018年9月,在纽约举行的“霍特奖”决赛中,SunRice团队获得优胜,赢得100万美元的启动基金,这笔钱被指定用于将他们的创业项目更进一步地付诸实践。之后,SunRice竞赛团队,“进阶”为一家公司,RICEINC成为这个组织的新名称。

2019年6月之后,李茗哲与陈浩峰从伦敦大学学院毕业。原本选择读医科的两个人,坦言从小就对商业感兴趣,而这一次的创业实践,令他们决定义无反顾地成为创业者。

缅甸当地已经有30多个村子提出安装RICEINC的烘干机的意向,李茗哲与陈浩峰计划尽快回到缅甸,与农民面谈。

烘干机之外,RICEINC也在做更多的未来设想。“我们也有想到别的办法,来帮他们做一点事。比如说,我们想把公司做成一个平台,然后用这个平台帮他们卖大米。”陈浩峰说。

李茗哲与陈浩峰相信,农民把稻米卖给RICEINC比卖给中间商,能有更多收入。

“他们用我们的烘干机,我们帮助他们卖大米,他们可以多挣些钱,我们的公司也可以发展。”李茗哲说。

那个起始于2017年12月的带着一丁点传奇色彩的故事,2019年6月之后,将会有续集。接下来,李茗哲与陈浩峰将讲述一个充满使命感的以100万美元为起点,试图去改变1,000万人的生活的故事。这个故事,仍旧与智慧、勇气、责任与身体力行密切相关。(财富中文网)

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